If a person accidentally leaves food uncovered for a full night, is it permissible to eat it in the morning?

In the Name of Allah, the Most Gracious, the Most Merciful.

As-salāmu ‘alaykum wa-rahmatullāhi wa-barakātuh.

In principle, it is permissible to consume food that has been uncovered overnight accidentally. Nonetheless, in the future, one must make a conscious effort to cover the food container whilst reading tasmiyah (bismillah) also. [1][2]

And Allah Ta’āla Knows Best.
Mufti Mubasshir Talha Ahmed
16 Jumada Al-Aa’khir 1443 / 19 January 2022

Concurred by: Abdullah Desai | Annas Shah
Approved by: Mufti Tahir Wadee | Mufti Yusuf Ilolvi

Note: This fatwa is only to be viewed with the question asked. In the event of presenting this to a third party, please ensure it is coupled with the original question, as well as the references below for Islamic Scholars.

DISCLAIMER: The views and opinions expressed in this answer belong only to: the author, any concurring Ulama’ and the senior approving Muftis – they do not in any way represent or reflect the views of any institutions to which he may be affiliated.

Arguments and ideas propounded in this answer are based on the juristic interpretations and reasoning of the author. Given that contemporary issues and their interpretations are subjective in nature, another Mufti may reach different conclusions to the one expressed by the author. Whilst every effort has been taken to ensure total accuracy and soundness from a Shari’ah perspective, the author is open to any correction or juristic guidance. In the event of any juristic shortcomings, the author will retract any or all of the conclusions expressed within this answer.

The Shari’ah ruling given herein is based specifically on the scenario in question.  The author bears no responsibility towards any party that acts or does not act on this answer and is exempted from any and all forms of loss or damage.  This answer may not be used as evidence in any court of law without prior written consent from the author.  Consideration is only given and is restricted to the specific links provided, the author does not endorse nor approve of any other content the website may contain.

غطوا الإناء، وأوكوا السقاء، فإن في السنة ليلة ينزل فيها وباء، لا يمر بإناء ليس عليه غطاء، أو سقاء ليس عليه وكاء، إلا نزل فيه من ذلك الوباء
Translation: “Cover the vessels and tie the waterskin, for there is a night in a year when pestilence descends, and it does not pass an uncovered vessel or an untied waterskin but some of that pestilence descending into it.” [Muslim, 2014]

Similarly, Allah’s Messenger (ﷺ) stated:
إذا كان جنح الليل، أو أمسيتم، فكفوا صبيانكم، فإن الشياطين تنتشر حينئذ، فإذا ذهب ساعة من الليل فحلوهم، فأغلقوا الأبواب واذكروا اسم الله، فإن الشيطان لا يفتح بابا مغلقا، وأوكوا قربكم واذكروا اسم الله، وخمروا آنيتكم واذكروا اسم الله، ولو أن تعرضوا عليها شيئا، وأطفئوا مصابيحكم
Translation: “When the wings of the night (spread) or it is night, restrain your children (from going out), for the Satan is abroad at that time, and when a part of the night is passed, free them and shut the doors, making mention of God’s name, for the Satan does not open a closed door; and tighten the (mouths of waterskins and mention the name of Allah, cover your utensils and mention the name of Allah even if you just put something on them, and extinguish your lamps. [Sahih Al-Bukhari, 5623]

Nonetheless, with regards to these narrations, two points are noteworthy:
1) Various scholars have indicated that the instruction of the Messenger of Allah (ﷺ) indicates desirability.
قال: (قوله: غطوا الإناء، وأوكوا السقاء) جميع أوامر هذا الباب من باب الإرشاد إلى المصلحة الدنيوية، كقوله تعالى: وأشهدوا إذا تبايعتم. وليس الأمر الذي قصد به الإيجاب، وغايته أن يكون من باب الندب، بل قد جعله كثير من الأصوليين قسما منفردا بنفسه عن الوجوب والندب
[Al-Mufhim Sharh al-Muslim, 5/280-281, Dār Ibn Kathīr]

وقال القرطبي: جميع أوامر هذا الباب من باب الإرشاد إلى المصلحة، ويحتمل أن تكون للندب لا سيما فيمن ينوي امتثال الأمر، والإغلاق مقيد بالليل، والأصل في جميع ذلك يرجع إلى الشيطان؟ فإنه هو الذي يسوق الفأرة إلى الإحراق
[Mirqāt al-Mafātīh, 7/2760, Dār al-Fikr]
[Kawkab al-Durri, 4/343, Nadwatul Ulama’]

وهذا للمنع من الشيطان واحتراز عن الوباء الذي ينزل في ليلة من السنة كما ورد به في الأخبار. وأكفئوا الإناء…أي اقلبوه ولا تتركوا للعق الشيطان والهوام المؤذية. أو خمروا، من التخمير بمعنى تغطية الإناء…وهذه الأوامر إرشادية (قال الشيخ تقي الدين الندوي في الحاشية: ويحتمل أن تكون للندب لا سيما فيمن ينوي امتثال الأمر كذا في المرقاة)، وفيها منافع دينية ودنيوية، كذا في (شرح الزرقاني) وغيره
[Al-Ta’leeq al-Mumajjad, 3/494, Dār al-Qalam]

2) Moreover, there is mention of reciting Bismallah whilst covering the container, to avoid any harm entering it during the night.

قال: (فيها وباء) وهو الطاعون والمرض العام
[Sharh al-Masābīh li Ibn al-Malak, 4/604, Idārah al-Thaqāfah]

والتقدير ولو كان تخميركم عرضا، ولعل السر في الاكتفاء بوضع العود عرضا أن تعاطي التغطية، إذ الغرض أن تقترن التغطية بالتسمية فيكون المرض علامة على التسمية فيمتنع الشيطان من الدنو منه
[Mirqāt al-Mafātīh, 7/2759, Dār al-Fikr]

فإن المقصود ذكر اسم الله على الكل، ولكنه خصص هذه الصورة به؛ لأنه قد قصر ولم يبالغ في التغطية فيكون ذكر اسم الله تلافيا وجبرا لهذا النقصان، فافهم
[Lam’āt al-Tanqīh, 7/325, Dār al-Nawādir]

والمقصود هو ذكر اسم الله تعالى مع كل فعل؛ صيانة عن الشيطان والوباء والحشرات الهوام
[Sharh al-Mishkāt lil-Tībi, 9/2887, Makkah/Riyadh]